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À medida que as contas dos serviços públicos aumentam, os americanos de baixa renda lutam pelo acesso à energia limpa

Cindy Camp é uma das muitas americanas que enfrentam custos crescentes de serviços públicos. Camp, que mora em Baltimore com três familiares, disse que suas contas de gás e luz continuavam “aumentando cada vez mais” – chegando a US$ 900 por mês. Sua família tentou usar menos água quente, lavando menos roupa, e agora ela come mais fast food para economizar nas contas do supermercado.

Camp gostaria de economizar dinheiro nas contas de energia fazendo a transição para aparelhos mais eficientes em termos energéticos, como bombas de calor e painéis solares. Mas ela simplesmente não pode pagar por isso.

“É uma luta para mim até mesmo manter a comida”, disse Camp.

Contas de energia têm aumentado em todo o paíse em Baltimore, as tarifas de eletricidade aumentaram quase 30 por cento na última década, de acordo com dados do Bureau of Labor Statistics. Embora sistemas de energia limpa e aparelhos mais eficientes possam ajudar as famílias de baixos rendimentos a mitigar alguns desses aumentos, muitas enfrentam barreiras ao tentar obter acesso a esses produtos.

As famílias de baixa renda foram mais lento para adotar energia limpa porque muitas vezes eles falta de poupança suficiente ou têm pontuações de crédito baixas, o que pode impedir a sua capacidade de financiar projetos. Alguns também acharam difícil navegar em programas federais e estaduais que tornariam as instalações mais acessíveis, e muitos são locatários que não podem fazer eles próprios as atualizações.

Os custos de energia têm sido tradicionalmente um fardo maior para as famílias de baixos rendimentos, que normalmente gastam uma percentagem muito maior do seu rendimento bruto em contas de serviços públicos do que as famílias com rendimentos mais elevados. de acordo com o Departamento de Energia. Muitos também vivem em casas mais antigas e menos eficientes, o que pode levar a contas de serviços públicos mais caras. Em 2020, 34 milhões de lares nos EUA, ou 27 por cento de todos os lares, relataram dificuldades em pagar as suas contas de energia ou mantiveram as suas casas a uma temperatura insegura devido a preocupações com os custos de energia, de acordo com a Administração de Informação de Energia.

A administração Biden implementou um conjunto de programas para tentar aumentar o acesso à energia limpa e reduzir contas de serviços públicos domésticos. Os esforços fazem parte de um esforço mais amplo para reduzir as emissões de carbono em resposta às alterações climáticas, que muitas vezes afeta desproporcionalmente comunidades desfavorecidas.

Isso inclui descontos para aparelhos energeticamente eficientes e créditos fiscais para compras de painéis solares e carros eléctricos. Nos últimos meses, funcionários da administração concederam financiamento para atualizações de eficiência energética em propriedades habitacionais subsidiadas pelo governo federal. O governo federal também oferecerá créditos fiscais de bônus para investimentos em energia limpa em áreas de baixa renda e fornecer bilhões para aumentar o acesso para energia solar residencial.

Em declarações na quarta-feira sobre os esforços da administração para tornar a energia mais acessível, a secretária do Tesouro, Janet L. Yellen, disse que as políticas poderiam ajudar a reduzir “imediatamente” as contas de energia das famílias de rendimentos baixos e médios. Ela disse que eles também estavam reforçando a produção doméstica de energia limpa, o que reduziria os custos ao longo do tempo.

“Isso tornará a energia limpa ainda mais acessível para os consumidores americanos”, disse Yellen em uma faculdade comunitária em Boston.

Ainda assim, alguns defensores afirmaram que seria um desafio para os investimentos da administração chegarem às comunidades de baixos rendimentos.

“Para mim, os problemas para as pessoas em Baltimore e nos centros das cidades de todos os lugares são idênticos: 'Nós lutamos para pagar nossas contas agora'”, disse Kristal Hartsfield, diretora-executiva da Aliança Nacional pela Equidade em Energia e Infraestrutura, que conecta comunidades e empresas sobre questões relacionadas com as mudanças no sector energético. “Não podemos mudar para energia limpa amanhã.”

Embora funcionários da Casa Branca tenham afirmado que estão a fornecer assistência técnica para ajudar as pessoas a terem acesso a novos programas, muitos dos que querem tirar partido dos programas federais e estaduais disseram que muitas vezes enfrentam um grande obstáculo: a papelada.

Camp, 56 anos, mora em uma casa unifamiliar em um bairro no nordeste de Baltimore, onde nunca viu um painel solar em uma casa ou moradores com veículos elétricos. Ainda assim, ela quer energia solar e uma bomba de calor – se conseguir navegar pelas profundezas do processo de candidatura.

“É realmente desanimador”, disse Camp, membro do AmeriCorps. “A burocracia é tão densa.”

Patricia Johnson, 68 anos, operadora de máquinas aposentada que mora com o marido em East Baltimore, disse que o aquecedor de sua casa tinha mais de duas décadas e precisava de reparos, mas ela não tinha condições de pagar de US$ 10 mil a US$ 15 mil para substituir o sistema.

Johnson disse que achou difícil descobrir para quais programas de assistência ela se qualificava, então foi a um centro comunitário próximo administrado pela GEDCO, uma organização sem fins lucrativos local. Johnson soube mais tarde que se qualificava para um programa estadual que financia atualizações de eficiência energética, mas ainda era difícil lidar com a papelada e ela não teria se inscrito sem orientação.

Laurel Peltier, presidente da Maryland Energy Advocates Coalition e voluntária da GEDCO que trabalhou com a Sra. Johnson, disse que a maioria das pessoas que ela ajudou não tinham computadores ou impressoras, o que tornava mais difícil para elas se inscreverem e aprenderem sobre os recursos disponíveis. programas.

“As agências governamentais têm muito trabalho a fazer na distribuição eficaz de programas às pessoas de baixos rendimentos”, disse a Sra. Peltier.

A maior concessionária municipal do país, o Departamento de Água e Energia de Los Angeles; o Laboratório Nacional de Energias Renováveis; e a Universidade da Califórnia, em Los Angeles, divulgaram recentemente o primeiro estudo abrangente sobre alguns dos impactos da transição energética sobre os consumidores de baixa renda. O estudo destacou disparidades crescentes em Los Angeles entre aqueles que podem pagar por atualizações de energia limpa e aqueles que não podem.

Parte da realidade, como Los Angeles reconheceu no seu estudo e como argumentaram alguns especialistas em energia, é que existe uma necessidade de educar o público sobre questões energéticas, bem como sobre como passar para tecnologias de energia limpa e encontrar os incentivos disponíveis.

Especialistas do Laboratório Nacional de Energia Renovável afirmam que a transição energética exigirá uma ampla participação dos serviços públicos e dos fornecedores de energia, bem como dos americanos de baixos rendimentos e mais ricos. Isso significa que será necessário fazer mais para incluir aqueles que menos podem pagar.

Embora muitos dos novos descontos sejam generosos, eles ainda podem não cobrir o preço total dos produtos de energia limpa, disse Diana Hernandez, professora associada de ciências sociomédicas e codiretora do Energy Opportunity Lab do Columbia Center on Global Energy. Política. O custo das bombas de calor, que podem aquecer e resfriar casas com mais eficiência do que fornos e aparelhos de ar condicionado típicos, varia, mas uma instalação média custa US$ 16.000. Os novos descontos, que ainda não estão disponíveis, reduziriam apenas até US$ 8.000 nesses sistemas.

Os créditos fiscais podem cobrir 30 por cento do custo de instalação de painéis solares. Mas muitas pessoas com baixos rendimentos não devem impostos suficientes para tirar o máximo partido deles, e o custo médio de um sistema solar residencial é cerca de US$ 25.000de acordo com a Associação das Indústrias de Energia Solar.

As famílias de baixa renda são menos propensas a fazer essas melhorias se já estiverem com dificuldades para arcar com as despesas necessárias, e muitas também são locatárias que terão mais dificuldade em se beneficiar dos novos programas porque os proprietários podem não ser incentivados a fazer melhorias de eficiência, disse a Sra. Hernández disse.

Ela observou, no entanto, que as pessoas poderiam assinar uma parte da energia gerada por projetos “solares comunitários”, que são sistemas solares externos, ou alugar painéis.

Depois de realizar o seu estudo, Los Angeles aumentou os descontos para veículos eléctricos usados ​​para até 4.000 dólares, contra um máximo de 2.500 dólares para consumidores qualificados. E a cidade disse que construiria e operaria a sua própria rede de carregamento rápido em comunidades de baixa renda.

Sem tais esforços, os especialistas dizem que a transição energética só funcionará contra aqueles que têm menos condições para participar nela.

“Ainda estamos no processo de tentar descobrir esta transição energética”, disse Stephanie Pincetl, professora do Instituto de Meio Ambiente e Sustentabilidade da UCLA e diretora do Centro para Comunidades Sustentáveis ​​da Califórnia da universidade, que participou do Estudo em Los Angeles. “Temos que fazer isso direito ou isso apenas agravará a desigualdade.”

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