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Preços do petróleo estáveis ​​apesar das tensões no Médio Oriente, mas os riscos estão a aumentar

Nas últimas semanas, os ataques com mísseis e drones a navios de carga que atravessavam o Mar Vermelho causaram a maior perturbação no comércio global desde a pandemia da COVID-19. Contudo, apesar do atraso na oferta, os preços do petróleo permaneceram surpreendentemente estáveis.

Em resposta à guerra de Israel contra Gaza, os rebeldes Houthi – o movimento xiita alinhado com o Irão que controla o norte do Iémen e a sua costa ocidental – lançaram uma onda de ataques a navios no Mar Vermelho. Ao visarem navios com aparentes ligações a Israel, estão a tentar forçar Tel Aviv a parar a guerra e a admitir ajuda humanitária total em Gaza. Os Houthis lançaram pelo menos 26 ataques separados desde 19 de novembro contra cargueiros mercantes.

Embora nenhum navio tenha sido afundado ainda, os Estados Unidos enviaram recentemente uma força-tarefa naval multinacional para a região. Em 31 de dezembro, helicópteros da Marinha americana mataram 10 combatentes Houthi e afundaram três lanchas do grupo.

No dia seguinte, o Irão enviou o seu navio de guerra Alborz para o Mar Vermelho, agravando uma situação já volátil. O governo não forneceu informações sobre a missão da embarcação.

Na quarta-feira, os rebeldes Houthi dispararam a maior barragem de projécteis de sempre, forçando um confronto com as forças navais dos EUA e da Grã-Bretanha. Na noite de quinta-feira, os EUA e o Reino Unido lideraram uma campanha de bombardeio contra várias instalações Houthi no Iêmen.

Embora o petróleo Brent tenha superado brevemente os US$ 80 por barril após os ataques aéreos de quinta-feira, os preços do petróleo apresentaram tendência lateral nas últimas semanas. Os fundamentos do mercado sugerem um mercado equilibrado ou ligeiramente excedentário. E até que haja uma ameaça clara à oferta global, os comerciantes parecem ter relegado as tensões no Médio Oriente a um ruído de fundo.

O Canal de Suez

A actividade Houthi tem-se concentrado até agora no estreito de Bab al-Mandab, que liga o Golfo de Aden ao Mar Vermelho. Aproximadamente 50 navios navegam pelo estreito todos os dias, indo e voltando do Canal de Suez – uma artéria central para o comércio global.

Algumas das maiores companhias marítimas do mundo suspenderam o trânsito na região, forçando os navios a navegar ao redor do Cabo da Boa Esperança, na África Austral. A rota mais longa aumentou as taxas de frete devido aos custos mais elevados de combustível, tripulação e seguro.

De acordo com Clarksons, um corretor de navios, cerca de 24 mil navios cruzaram o Canal de Suez no ano passado. Isto equivale a um décimo do comércio global, incluindo 10% do petróleo transportado por via marítima e 8% do gás natural liquefeito.

Os navios que viajam pelo Canal de Suez assumiram maior importância estratégica desde a guerra na Ucrânia, à medida que as sanções russas tornaram a Europa mais dependente do petróleo do Médio Oriente, que fornece um terço do petróleo bruto Brent mundial, a referência internacional.

“A região é um importante canal de carga, representando quase um terço da capacidade global de contentores. Como tal, os estrangulamentos ligados aos Houthi representam um novo risco para a inflação”, disse Rahul Sharan, gestor sénior da consultoria marítima Drewry.

“Vimos centenas de navios desviados do Canal de Suez nos últimos meses. Ainda não temos visibilidade sobre quais indústrias foram mais severamente afetadas, mas [consumer goods] os custos poderão aumentar se os preços do petróleo e do gás aumentarem.”

Apesar do desvio de abastecimento do Canal de Suez, as tensões no Mar Vermelho tiveram até agora um impacto moderado nos preços da energia. “Temos visto muita volatilidade, por isso os riscos geopolíticos estão a ser considerados. Mas não o suficiente para elevar os preços”, afirma o comerciante de energia Mohammed Yagoub.

“A verdade é que o cansaço das manchetes se instalou. Tem havido muita cobertura sobre as tensões no Mar Vermelho, especialmente hoje. Mas a oferta global permaneceu praticamente estável nas últimas semanas”, disse Yagoub à Al Jazeera.

“É preciso lembrar que o petróleo ainda pode viajar pela África, bem como pelos portos do oeste da Arábia Saudita, evitando a necessidade de atravessar Bab al-Mandeb.” Os Houthis, disse ele, também dificilmente atacarão navios de países amigos produtores de petróleo e gás na região.

Tensões com o Irão

Há outros factores em jogo – a recente produção recorde dos EUA, o levantamento das sanções petrolíferas na Venezuela e a fraca procura global, acrescentou Yagoub.

No entanto, olhando para o futuro, advertiu que “as tensões no Irão, especialmente em torno de Ormuz, poderão afetar os preços”.

Aproximadamente 17 milhões de barris de petróleo bruto, quase um sexto da oferta mundial, são transportados diariamente através do Estreito de Ormuz, entre o Golfo Arábico e o Golfo de Omã. Se o Irão se envolver activamente no conflito, Teerão poderá ameaçar fechar este canal vital.

Qualquer fechamento desse tipo poderá fazer com que os preços do petróleo subam 20% em um mês e aumentem depois disso, de acordo com Callum Bruce, analista do Goldman Sachs.

“Seria um choque enorme, enorme. Por enquanto, porém, a probabilidade implícita de mercado de que isso aconteça é inferior a 1%”, disse ele. Teerão parece relutante em envolver-se num conflito militar com os militares dos EUA e a sua economia continua frágil.

Bruce destacou que “os comerciantes de petróleo continuarão a prestar muita atenção à actividade no Médio Oriente. Gaza é o marco zero. Então, você tem o Mar Vermelho. As tensões em toda a região também aumentaram nas últimas semanas.”

Em 2 de janeiro, o líder sênior do Hamas, Saleh al-Arouri, foi morto em Beirute por um ataque de drone israelense após três meses de hostilidades na fronteira Líbano-Israel. Foi o primeiro ataque aéreo a Beirute desde 2006.

Na semana passada, Israel assassinou um comandante do Hezbollah no sul do Líbano, enquanto o Hezbollah, que tem apoio iraniano, atingiu uma base israelita sensível com foguetes. Entretanto, grupos apoiados pelo Irão no Iraque intensificaram os ataques às bases militares dos EUA.

Por seu lado, o presidente dos EUA, Joe Biden, disse que está empenhado em evitar que a guerra em Gaza se transforme numa conflagração regional total, embora o bombardeamento do Iémen tenha sido visto pelos Houthis como uma escalada. No domingo, o secretário de Estado dos EUA, Anthony Blinken, foi enviado ao Médio Oriente numa viagem diplomática pela quarta vez em três meses.

“A guerra de Israel com o Hamas parece ter energizado as tensões já existentes”, disse Bruce. “E embora a actividade naval dos EUA no Mar Vermelho tenha provocado manchetes, os aspectos económicos essenciais continuam a ditar os preços do petróleo.”

Mohammed Yagoub acrescentou: “É verdade que as megatendências preocupam os traders. Mas a probabilidade de um conflito regional aumentará quanto mais tempo persistirem os combates em Gaza. O Iêmen está provando isso. Então, você poderia argumentar que os comerciantes de petróleo estão muito otimistas neste momento.”

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