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Uma língua estrangeira está transformando o cérebro

Imagem de ressonância magnética das vias neuronais envolvidas na aprendizagem de línguas no computador.

Aprender uma segunda língua fortalece as conexões neurais na rede linguística no hemisfério esquerdo do cérebro

Cientistas do Instituto Max Planck de Ciências Humanas, Cognitivas e do Cérebro, em Leipzig, descobriram evidências fascinantes de que o cérebro sofre mudanças importantes na fiação quando embarcamos na jornada de aprendizagem de um novo idioma na idade adulta. Eles organizaram um grande programa intensivo de aprendizagem de alemão para refugiados sírios e estudaram os seus cérebros utilizando imagens de ressonância magnética (MRI) avançadas, descobrindo modulações dinâmicas na ligação de regiões linguísticas cruciais que lhes permitiram comunicar e pensar na nova língua.

Durante um período de seis meses, Xuehu Wei e a equipe de pesquisa liderada por Alfred Anwander e Angela Friederici compararam meticulosamente os exames cerebrais de 59 falantes nativos de árabe envolvidos no aprendizado intensivo de alemão. Ao obter imagens de ressonância magnética de alta resolução no início, meio e final do período de aprendizagem, os pesquisadores decifraram mudanças na conectividade entre áreas do cérebro usando uma técnica chamada tractografia, que permite a reconstrução de vias neuronais.

Estas imagens mostraram o fortalecimento das conexões da substância branca dentro da rede linguística, bem como o envolvimento de regiões adicionais no hemisfério direito durante a aprendizagem de uma segunda língua. “A conectividade entre áreas linguísticas em ambos os hemisférios aumentou com o progresso da aprendizagem”, explicou Xuehu Wei, primeiro autor do estudo. “Aprender novas palavras fortaleceu as sub-redes lexicais e fonológicas em ambos os hemisférios, especialmente na segunda metade do período de aprendizagem, a fase de consolidação”.

Menos conexões entre hemisférios

Curiosamente, o estudo também revelou uma redução na conectividade entre os dois hemisférios, sugerindo um papel crucial do corpo caloso – uma estrutura semelhante a uma ponte que liga os lados esquerdo e direito do cérebro. Esta redução sugere que há uma diminuição do controle do hemisfério esquerdo dominante na língua sobre o hemisfério direito durante a aquisição de uma segunda língua, aumentando os recursos do lado direito do cérebro para integrar a nova língua.

“Descobriu-se que as mudanças dinâmicas na conectividade cerebral estão diretamente correlacionadas com o aumento no desempenho no teste de linguagem do Goethe-Institute”, enfatizou Alfred Anwander, último autor do estudo. “Isso subjaz à importância das adaptações neuroplásticas da rede para processar a linguagem recém-aprendida e ao uso de regiões no hemisfério direito que antes eram inexploradas para o processamento da linguagem. De forma mais geral, este estudo lança luz sobre como o cérebro adulto se adapta a novas capacidades cognitivas. demandas, modulando o conectoma estrutural dentro e entre os hemisférios.”

Sendo um dos primeiros grandes e bem controlados projetos que documentam mudanças na conectividade cerebral durante a aprendizagem de uma segunda língua, esta investigação pode abrir caminho para uma compreensão mais profunda de como a primeira e a segunda línguas são aprendidas e processadas. Além da aquisição da linguagem, o estudo abre novos caminhos para a compreensão da função cerebral e dos efeitos da plasticidade estrutural dependente da experiência. Além disso, o projecto de aprendizagem de línguas abriu implicitamente a porta para os refugiados sírios se integrarem na sociedade alemã.

Xuehu Wei, Thomas C. Gunter, Helyne Adamson, Matthias Schwendemann, Angela D. Friederici, Thomas Goucha, Alfred Anwander

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