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A estrela do tênis ucraniana pela qual o mundo se apaixonou

Neste momento, quase dois anos após a invasão russa da Ucrânia, existe um ritmo familiar nos dias de Elina Svitolina.

Os ataques com mísseis vindos da Rússia geralmente acontecem durante a noite, então pela manhã, logo depois de abrir os olhos, ela pega o telefone para ver onde as bombas caíram. Há uma ligação para a avó dela em Odessa. Não importa quantas vezes Svitolina tenha perguntado, sua avó se recusou a deixar sua casa e seu gato.

Há tempo com sua filha de 15 meses, Skai. São muitas horas de treinamento. Há telefonemas relacionados com o seu próprio negócio, e muitos mais relacionados com a angariação de fundos e esforços de socorro para a Ucrânia, através do seu trabalho com a United24, a principal organização de angariação de fundos de guerra da Ucrânia, para a qual o presidente do seu país ligou para solicitar a sua ajuda. Às vezes, isso se prolonga pela noite dentro e só termina depois que ela coloca Skai na cama e janta com o marido, o tenista francês Gael Monfils.

É muito, mas Svitolina, a melhor jogadora do ano no tênis feminino em 2023, insiste que tem sorte. Ela tem seus pais e sogros ajudando com Skai, e muitos outros ajudando nos esforços de socorro e em suas outras atividades. E depois há todos os soldados, pessoas com quem ela cresceu, fazendo o trabalho realmente difícil.

“Tenho muitos amigos, amigos homens, e todos estão na linha de frente”, disse Svitolina, de 29 anos, durante uma entrevista em vídeo de Mônaco, onde se preparava para a temporada de 2024.

Há tenistas que venceram mais partidas e ganharam mais dinheiro em 2023 do que Svitolina, e jogadores que alcançaram mais elogios. Mas é difícil imaginar uma jogadora tendo um ano mais chocante e impactante, uma jornada impressionante das ligas menores de volta à quadra central de Wimbledon, durante a qual tanto os fãs de tênis quanto aqueles que prestavam pouca atenção ao esporte a cobriram com uma adulação única e desenfreada.


Svitolina era muito popular em Wimbledon (Julian Finney/Getty Images)

Os rugidos de Carlos Alcaraz, campeão masculino de Wimbledon, foram tão altos quanto os de Svitolina durante sua corrida às semifinais no All England Club, ou às quartas de final do Aberto da França em Roland Garros semanas antes? Definitivamente não.

Aqui estava uma Svitolina diferente, talvez até melhor do que a Svitolina que subiu para o terceiro lugar no mundo em 2017 e venceu as finais do WTA Tour no ano seguinte. Aquela Svitolina não tinha a firmeza, nem o ímpeto, nem o propósito deste, porque durante aqueles poucos dias de julho passado, quando Svitolina era a maior história do esporte, ou talvez de qualquer esporte, havia uma nova garantia para com aqueles forehands e backhands, ela acertou as linhas nos momentos mais difíceis contra as campeãs do Grand Slam Victoria Azarenka e Iga Swiatek, a número 1 do mundo. Havia uma espécie de serenidade nela enquanto ela flutuava de uma partida e de um momento para o outro.

“Toda esta motivação à minha volta, com diferentes tipos de projetos com a minha fundação, com a United24, com todas as pessoas que me apoiam, recebi um enorme apoio dos ucranianos, mas também de todo o mundo e isso realmente motivou-me a ir mais longe, a realmente me esforçar”, diz ela. “Eu me encontrei nas quartas de final de Roland Garros, depois nas semifinais de Wimbledon, jogando um ótimo tênis e super motivado e com a mente renovada e a energia renovada.”

Ninguém previu isso. Aqui estava uma jogadora voltando do parto, com grande parte de sua atenção voltada para a maternidade e para o trauma que sua família e seu país estavam enfrentando. Ninguém no esporte imaginou Svitolina subindo no ranking tão rapidamente, ou nunca.


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Bem, na verdade, isso não é totalmente verdade.

Em janeiro passado, três meses após o nascimento de Skai, Svitolina procurou Raemon Sluiter, um conceituado treinador de tênis holandês, para ver se ele consideraria contratá-la. Onde outros poderiam ter visto os desafios de um retorno pós-parto, Sluiter viu uma oportunidade. Não havia dúvidas sobre o talento bruto de Svitolina. Ninguém chega ao terceiro lugar no mundo e vence o campeonato que encerra a temporada por acidente. Mas havia outra dinâmica em jogo que tornou o trabalho com Svitolina tão atraente para Sluiter.

Com o período de entressafra do tênis tão breve, os jogadores raramente têm tempo para realmente treinar e praticar, para considerar fazer mudanças na forma como jogam.

“Se você realmente quer mudar alguma coisa, você tem que encurtar sua temporada”, disse Sluiter durante uma entrevista recente.

Na época da convocação inicial, Svitolina não planejava retornar às competições por mais três meses. Sluiter viu isso como uma chance de ouro para ela evoluir. Ele disse a ela para não se preocupar com sua vida agitada fora da quadra. Tudo o que ela precisava, disse ele, era se dedicar e focar no tênis enquanto treinava.

“Eu levaria 30 minutos de treinamento de qualidade em duas horas apenas de execução”, disse Sluiter. “É uma questão de ser intencional e muito presente.”

Se Svitolina estivesse cansada ou sobrecarregada, ele lhe dizia para tirar o dia de folga. Considerando tudo o que estava acontecendo na vida de Svitolina, Sluiter sabia que este era um jogador e uma pessoa diferente de qualquer outro.

Avancemos mais alguns meses. É outubro e a jornada de tênis de 2023 de Svitolina chegou ao fim. A dor de uma fratura por estresse no tornozelo, que começou durante o Aberto da França, intensificou-se em Wimbledon e tornou-se debilitante durante as tacadas na quadra dura da América do Norte, forçando-a a encerrar a temporada após o Aberto dos Estados Unidos.


Svitolina comemora vitória no match point contra Darya Kasatkina em Roland Garros (Julian Finney/Getty Images)

Foi quando Svitolina disse a Monfils que queria visitar a Ucrânia. Compreensivelmente protetor, o marido estava assustado e cauteloso. “Mesmo sendo minha terra natal, ainda é difícil para ele perceber que quero voltar, quero ir para o país onde está a guerra”, diz ela.

Monfils finalmente entendeu e, em novembro, Svitolina empreendeu a árdua viagem que envolveu viagens de trem de 10 horas até a Ucrânia durante 10 dias, primeiro para ver sua avó em Odessa, depois para Kiev e Dnipro, onde se encontrou com funcionários do governo e conversou com velhos amigos, depois para Kharkiv, que fica a apenas 20 km (cerca de 12 milhas) da fronteira russa.

Svitolina mudou-se para lá aos 12 anos para treinar e seguir a carreira de tenista profissional. Ela foi ver seus antigos treinadores e o clube onde disputou seus primeiros torneios e estar com as crianças que agora treinam lá e continuam com suas vidas em meio à guerra.

“É uma grande motivação para mim ver que na Ucrânia a vida continua; eles têm esse espírito inquebrável de que nada pode realmente incomodá-los, nada pode quebrar seu espírito”, disse ela.

“Esta é realmente uma grande motivação para mim quando estou jogando uma partida difícil. Quando estou enfrentando momentos difíceis na minha vida, sempre me lembro das pessoas que têm que lidar com a guerra, que têm que lidar com a perda de suas casas e, você sabe, apenas tentando realmente sobreviver, viver uma vida normal. vida. E claro, os soldados, os homens e mulheres que defendem o nosso país, que pegaram nas armas.”

Depois de voltar para casa e com a recuperação do tornozelo, Svitolina voltou ao trabalho. Mais uma vez, Sluiter viu a lesão como uma espécie de oportunidade, dando a Svitolina um período prolongado de entressafra para refinar e desenvolver seu jogo sem a pressão de retornar à competição.

Sluiter não prescreveu nada radical, apenas fez o que começou a fazer no ano passado em um grau ainda maior.

“Ela pode abordar as partidas com uma mentalidade mais agressiva e tentar controlar mais as partidas e jogá-las mais nos termos dela do que nos termos do adversário”, disse ele.


Monfils e Svitolina são casados ​​(Pascal Le Segretain/SC Pool – Corbis/Corbis via Getty Images)

Em meados de dezembro, Svitolina conseguiu jogar “90 por cento sem dor”, embora continuasse preocupada com a sensação de seu tornozelo nas quadras duras do ASB Classic de Auckland, seu principal ajuste antes do Aberto da Austrália, e quão afiada ela seria. pode ser. Ao voltar do parto, ela lutou muito para vencer durante as primeiras seis semanas. Ela recuperou a forma no final de maio, em Estrasburgo, uma semana antes do Aberto da França.

Até agora tudo bem.

Com Skai a reboque para sua primeira grande viagem de tênis, Svitolina venceu suas primeiras quatro partidas em Auckland, duas contra as ex-campeãs do Grand Slam, Carolina Wozniacki e Emma Raducanu, antes de perder uma final apertada para Coco Gauff, vencedora do Grand Slam mais recente. evento, que venceu por 6-7(4), 6-3, 6-3.

“Estou jogando com mais liberdade”, disse Svitolina no mês passado. “Antes eu era tenista ucraniano. Mas agora é muito diferente. Motivação diferente, objetivos diferentes. E para mim é importante todos os dias aproveitar a oportunidade, dar 100 por cento em cada treino, em cada partida e fazer tudo o que estiver ao meu alcance.”

(Foto superior: Hannah Peters/Getty Images)



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