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ESPN usou nomes falsos para garantir Emmys para estrelas de 'College GameDay'

Em março de 2023, Shelley Smith, que trabalhou 26 anos como repórter da ESPN, recebeu um telefonema de Stephanie Druley, então chefe de estúdio e produção de eventos da rede. Druley disse que queria conversar sobre algo “sério” que precisava ficar entre os dois, lembrou Smith. Ela então disse a Smith que Smith precisava devolver duas estatuetas esportivas do Emmy que ela havia recebido mais de uma década antes.

Esse pedido foi um dos muitos que a ESPN fez a algumas de suas maiores estrelas no ano passado, depois que a Academia Nacional de Artes e Ciências Televisivas (NATAS), a organização que administra o Emmy, descobriu um esquema que a rede usou para adquirir mais de 30 dos cobiçadas estatuetas para talentos no ar inelegíveis para recebê-las. Desde pelo menos 2010, a ESPN inseriu nomes falsos nas inscrições do Emmy, depois pegou os prêmios ganhos por alguns desses indivíduos imaginários, mandou gravá-los novamente e deu-os a personalidades do ar.

Kirk Herbstreit, Lee Corso, Chris Fowler, Desmond Howard e Samantha Ponder, entre outros, receberam os Emmys ilícitos, segundo uma fonte informada sobre o assunto, que obteve anonimato porque o indivíduo não está autorizado a discuti-lo publicamente. Não há evidências de que os indivíduos no ar soubessem que os Emmys que lhes foram concedidos foram obtidos indevidamente.

“Acho que foi realmente horrível o que eles fizeram comigo e com outras pessoas”, disse Smith, que trabalhou na ESPN de 1997 até seu contrato expirar em julho passado.

A fraude foi descoberta pelo NATAS, o que motivou uma investigação por parte daquela organização e posteriormente pela ESPN. Essas investigações resultaram em sanções além da devolução dos troféus. Embora não se saiba quem orquestrou o esquema, Craig Lazarus, vice-presidente e produtor executivo de conteúdo e recursos originais, e Lee Fitting, vice-presidente sênior de produção que supervisionou “College GameDay” e outras propriedades, estavam entre os funcionários da ESPN NATAS. considerado inelegível para participação futura no Emmy.

Em comunicado, a ESPN disse: “Alguns membros de nossa equipe estavam claramente errados ao enviar certos nomes que podem remontar a 1997 em categorias do Emmy, onde não eram elegíveis para reconhecimento ou estatuetas. Esta foi uma tentativa equivocada de reconhecer indivíduos no ar que eram membros importantes de nossa equipe de produção. Assim que a liderança atual foi informada, pedimos desculpas ao NATAS por violar as diretrizes e trabalhamos em estreita colaboração com eles para revisar completamente nosso processo de submissão para nos proteger contra algo assim que aconteceria novamente.

“Trouxemos advogados externos para conduzir uma investigação completa e completa e os indivíduos considerados responsáveis ​​​​foram disciplinados pela ESPN.”

Adam Sharp, do NATAS, disse por e-mail: “O NATAS identificou uma série de créditos fictícios enviados pela ESPN para várias competições do Sports Emmys. Quando levada ao conhecimento da alta administração da ESPN, a rede tomou medidas para assumir a responsabilidade pelas ações de seu pessoal, para investigar minuciosamente e para corrigir o curso. Essas medidas incluíram a devolução pela ESPN de estatuetas emitidas para indivíduos fictícios e compromissos para implementar mais responsabilidades internas e mudanças processuais na rede.”

Um porta-voz da ESPN disse que Lazarus se recusou a comentar e que Lazarus não respondeu a um e-mail solicitando comentários. Fitting foi dispensado pela ESPN em agosto, após 25 anos na empresa. Ele não respondeu às mensagens de voz e texto.

O nexo do esquema era “College GameDay”, o programa que Fitting ajudou a transformar em um fenômeno cultural e uma máquina de receitas. De 2008 a 2018, conquistou oito Emmys de excelente programa semanal de estúdio. Mas os talentos no ar foram, até 2023, proibidos pelas diretrizes do NATAS de serem incluídos em uma lista de crédito nessa categoria. Apresentadores, analistas e repórteres do “College GameDay” poderiam ganhar prêmios individuais, como apresentador excepcional, analista de estúdio ou talento emergente no ar, e poderiam ganhar por um recurso individual. Mas eles não eram elegíveis para levar para casa um troféu pela vitória no show. Essa regra pretendia evitar que talentos de destaque ganhassem dois prêmios pelo mesmo trabalho (denominado “double-dipping” no livro de regras do NATAS).

A ESPN contornou a regra inserindo nomes falsos na lista de créditos enviada ao NATAS para “College GameDay”. O Atlético revisou as listas de créditos dos anos em que o programa ganhou: 2010, 2011, 2014, 2015, 2016, 2017 e 2018. Em cada um desses sete anos, nomes semelhantes aos nomes de personalidades do ar – e com iniciais idênticas – foram listados todos sob o título de “produtores associados”.

Kirk Henry (Kirk Herbstreit), Lee Clark (Lee Corso), Dirk Howard (Desmond Howard) e Tim Richard (Tom Rinaldi) apareceram em todos os sete anos. Steven Ponder (Sam Ponder) e Gene Wilson (Gene Wojciechowski) apareceram em cinco de 2014-18. Chris Fulton (Chris Fowler) apareceu em 2010, 2011, 2014 e 2015. Shelley Saunders (Shelley Smith) apareceu na lista de crédito de 2010. Smith também recebeu um Emmy pela vitória do programa em 2008, embora não esteja claro como a estatueta foi obtida; Shelley Saunders não estava listada na lista de crédito de 2008 visualizada por O Atlético. No entanto, as redes podem modificar uma lista de créditos depois que um programa é anunciado como vencedor.

Ao revisar as listas de crédito de 2010 e 2011, O Atlético encontrou três nomes adicionais que não puderam ser verificados e que também se assemelham muito aos nomes dos talentos do “College GameDay”: Erik Andrews (Erin Andrews) em 2011; Wendy Nickson (Wendi Nix) e Jenn Brownsmith (Jenn Brown) em 2010. Nix confirmou que recebeu um Emmy por volta de 2010 e disse que não tinha ideia de que ele foi obtido indevidamente; acabou de chegar pelo correio um dia. Ela não foi contatada sobre a devolução antes ou depois de deixar a ESPN em agosto de 2023. Brown, que deixou a ESPN em 2013, confirmou que também recebeu um e não sabia que foi obtido de forma ilícita. Ela disse: “Tudo isso é novidade para mim e meio lamentável porque há pessoas que acreditam que têm um por direito. Existem regras por uma razão… é lamentável que elas tenham sido abusadas e por tantos anos também.” Brown disse que não foi contatada pela ESPN sobre a devolução. Andrews, que deixou a ESPN em 2012, não quis comentar por meio de um porta-voz.

Quando questionado sobre por que as pessoas da rede planejavam garantir troféus para talentos no ar, uma pessoa envolvida no processo de inscrição do Emmy da ESPN nos últimos anos disse: “Você tem que lembrar que essas personalidades são muito importantes e têm egos”. Smith, por exemplo, recuou e comentou como alguns executivos forravam as prateleiras de seus escritórios com estatuetas. Um executivo entrevistado durante a investigação da ESPN disse que alguns líderes de empresas estavam obcecados com o Emmy, usando o número de vitórias a cada ano para provar seu domínio sobre os concorrentes: “É muito importante para as pessoas que vão (à cerimônia) e para a velha escola. caras da televisão. Além disso, muitos na ESPN achavam que a regra que impedia personalidades no ar de receber estatuetas por uma vitória no programa era estúpida. Eles podem ter simplesmente decidido fazer algo a respeito, danem-se as regras.

A NATAS fortaleceu seu processo de verificação de crédito em 2022 e, em algum momento daquele ano, a ESPN foi solicitada a verificar determinados nomes. A rede acabou admitindo que eles eram falsos. Em seu relatório de transparência de 2022, o NATAS fez referência ao esquema: Durante a verificação de crédito, a Administração Esportiva identificou o uso de identidades fabricadas por uma rede em associação com uma ou mais inscrições. O assunto foi encaminhado ao advogado e permanece pendente.

Nomes falsos apareceram na inscrição do Emmy da ESPN para “College GameDay” ainda em 2020 – um ano em que o programa não ganhou – mas não estavam na inscrição de 2022. (O Atlético não tem acesso à lista de créditos de 2021 do programa.)

As personalidades do “College GameDay” podem não ter sido as únicas a receber estatuetas que não eram elegíveis para receber. Em novembro de 2023, Linda Cohn, âncora do “SportsCenter” desde 1992, postou uma foto no Instagram de quatro prêmios Emmy e escreveu: “Meu Fab 4. O mais recente entregue hoje. Ainda grato. No primeiro plano da foto está um Emmy de excelente programa diário de estúdio de 2023. Por causa da mudança nas regras, Cohn foi elegível para receber esse prêmio. Ela está listada como “anfitriã” na lista de créditos e essa palavra está gravada na base da estatueta. Quanto aos três Emmys no fundo da foto, lê-se:

SHOWS DE ESTÚDIO
ESPN CENTRO ESPORTIVO
LINDA COHN

Os outros dois leram:

EXCELENTE SHOW DE ESTÚDIO – DIÁRIO
“CENTRO DE ESPORTES”
ESPN
LINDA COHN

De acordo com as regras do NATAS, Cohn não era elegível para receber uma estatueta como personalidade no ar por qualquer vitória do “SportsCenter” na categoria de programa diário de estúdio antes de 2023, e o NATAS confirmou que Cohn ganhou apenas um Emmy. Cohn encaminhou todas as perguntas a um porta-voz da ESPN.

De acordo com uma versão recente do livro de regras do Emmy, a fabricação de créditos pode resultar em desqualificação e na devolução obrigatória de troféus. Segundo o NATAS, 37 troféus ilícitos foram devolvidos até o momento. Smith devolveu o prêmio de 2008, mas não o de 2010, que ela deu de presente a um parente. Wojciechowski, que saiu da ESPN no verão passado, recusou um pedido de entrevista. Rinaldi, que trocou a ESPN pela Fox em 2020, foi contatado na quarta-feira, mas disse que não teve tempo para conversar. Ele então não respondeu a várias mensagens de texto.

Fitting, Lazarus e Drew Gallagher, produtor coordenador do “College GameDay”, foram considerados inelegíveis para futuras participações no Emmy. Druley não foi considerado inelegível para futuros Emmys; ela ganhou um Emmy de 2023 como produtora executiva de “Monday Night Football”. Mas ela foi substituída no comitê diretor do Emmy por outro executivo da ESPN.

Gallagher e Druley se recusaram a comentar por meio de um porta-voz da ESPN.

Os nomes de Lazarus, Fitting e Gallagher estavam ausentes das listas de créditos publicadas no programa da 44ª cerimônia anual do Emmy Esportivo, realizada em 22 de maio de 2023 em Nova York. Um ano antes, o nome de Lazarus apareceu em vários créditos do programa, como produtor executivo oito vezes e como produtor supervisor uma vez. Fitting foi listado como indicado como produtor executivo seis vezes. Drew Gallagher foi listado duas vezes como produtor coordenador. Um ano depois, eles não foram listados.

A lista de créditos do “College GameDay” para os prêmios de 2023 também não incluía créditos para produtores executivos, produtores coordenadores seniores ou produtores coordenadores. “Entre as sanções resultantes da investigação estava a desqualificação de um ano da elegibilidade à estatueta para a liderança sênior do 'College GameDay'”, disse NATAS por e-mail.

Pouco depois da ligação de Smith com Druley em março passado, um mensageiro chegou à sua casa na Califórnia, embrulhou a estatueta de 2008 em um saco plástico branco e a levou embora. Mas Smith ainda tem o Emmy que ganhou em 2018 por uma história para o programa “E:60”.

“Fiquei feliz por vencer (2018)”, disse Smith. “Mas nas outras vezes (o troféu) simplesmente aparecia e eu nem sabia que deveria ganhar um.”

(Ilustração: John Bradford / The Athletic, fotos: Cooper Neill, Ronald Martinez, Michael Buckner / Getty Images; fotos de headshot: Getty Images)



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