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O hóquei está deixando as mulheres para trás no mundo juvenil, mas isso pode mudar

Os melhores jogadores sub-20 masculinos da Tcheca, Finlândia, Suécia e Estados Unidos disputarão uma vaga na disputa pela medalha de ouro durante as semifinais do Campeonato Mundial Júnior de 2024, na quinta-feira.

As melhores mulheres nessa faixa etária não terão chance. Eles nunca o fizeram.

Desde 1977, o IIHF sancionou um mundial juvenil masculino. As melhores jogadoras de hóquei do mundo competem em campeonatos nacionais anuais sub-18 e seniores, torneios que começaram anos depois de seus colegas masculinos. E mesmo que o futebol feminino esteja crescendo rapidamente – basta olhar para o que será um investimento multimilionário no jogo profissional com a PWHL – ainda não há juniores mundiais femininos.

Isso é algo que as gerentes gerais da equipe do Canadá e da equipe dos EUA, Gina Kingsbury e Katie Million, querem mudar.

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“O grupo Sub-20 é a peça que faltava”, disse Million em entrevista ao O Atlético. “Tem sido (nosso) sonho fazer isso acontecer.”

Houve discussões com o IIHF sobre um potencial mundial feminino júnior no ano passado, disse Million, mas em reuniões recentes do comitê a ideia foi rejeitada em grande parte porque outras nações fora dos EUA e do Canadá não estão prontas para adicionar outra equipe para sua programação feminina.

É verdade que o Canadá e os EUA dominaram o nível sub-18, tal como as suas equipas seniores – nenhum outro país ganhou uma medalha de ouro sub-18 desde que o torneio começou em 2008. Mas tem havido um crescimento notável. No ano passado, a Suécia venceu a equipe dos EUA nas semifinais e conquistou a segunda medalha de prata depois de chegar ao jogo da medalha de ouro pela primeira vez em 2018. E foi Nela Lopušanová, uma jovem eslovaca de 14 anos, quem foi a estrela do torneio de 2023.

Lopušanová pode ser o exemplo mais óbvio de crescimento no hóquei feminino internacional. Se a IIHF tivesse decidido que o hóquei feminino não estava pronto para um torneio Sub-18 há tantos anos, Lopušanová provavelmente não teria se tornado uma das jovens jogadoras mais emocionantes de se assistir atualmente.

“Temos que começar de algum lugar”, disse Million.

A principal crítica de todos os níveis do hóquei internacional feminino tem sido tipicamente que o Canadá e os EUA vão ganhar tudo, então qual é o sentido? É um argumento obsoleto.

Porque o que também é verdade é que dois países dominaram o mundial juvenil masculino ao longo dos seus quase 50 anos de história. Canadá e Rússia, ou antigas seleções da União Soviética e da CEI, ganharam 33 das 47 medalhas de ouro desde o início oficial do torneio. O Canadá, com 20 anos, venceu quase metade dos campeonatos possíveis e só perdeu o pódio 13 vezes. Apenas seis equipes venceram em cinco décadas de competição.

Desde 2013, apenas o Canadá (5), a Finlândia (3) e os EUA (3) ganharam o ouro.

Se você concorda com duas ou três equipes dominando um torneio masculino, por que isso é um problema quando isso acontece com as mulheres?

A equipe do Canadá tem sido dominante no mundo júnior – apesar de sua saída precoce no torneio deste ano – e isso se entrelaçou com o orgulho nacional e fez do hóquei o “Jogo do Canadá”. Por que comemoramos isso e depois usamos o domínio das mulheres canadenses como motivo para não jogar?

É perfeitamente possível, mesmo com duas equipes no topo, aumentar o interesse por um produto de nicho. Isso é o que era o mundial juvenil masculino antes da TSN comprar os direitos em 1991. Agora é uma TV obrigatória, principalmente no Canadá por causa do domínio do time e do investimento da TSN.

“É um espetáculo aqui no Canadá”, disse a atleta olímpica canadense Sarah Nurse. “E acho que isso fala ao TSN, à mídia e como eles conseguiram transformar um torneio nessa tradição canadense. Acho que podemos fazer a mesma coisa com eventos femininos.”


Claire Thompson nunca fez parte da seleção sub-18 antes de jogar pelo Princeton, onde foi notada pelos olheiros do time do Canadá apenas porque eles foram assistir ao jogo de Sarah Fillier. (Dan Hamilton/EUA Hoje)

Com os parceiros certos e dinheiro, claro.

Mas, além de tudo isso, um Mundial Feminino de Juniores seria vital para a saúde geral do hóquei feminino e proporcionaria uma oportunidade crítica – e perdida – de desenvolvimento.

As jogadoras de hóquei sub-18 ou -19, em sua maioria, estão bem servidas. Existem campeonatos de equipes de clubes e nacionais sub-18 no Canadá. O Hóquei dos EUA tem campeonatos nacionais para meninas 19U. E, claro, há o campeonato mundial sub-18 da IIHF.

Mas muito poucos jogadores na América do Norte podem saltar dos sub-18 ou do hóquei no ensino médio direto para a seleção feminina sênior – Marie-Philip Poulin, que passou do mundial sub-18 para o mundial sênior em 2008-09, é uma das poucas a ter feito isso – o que cria uma grande lacuna de oportunidades para os melhores jogadores do esporte. A equipe dos EUA e do Canadá joga uma série sub-22 desde 1999 – agora é chamada de série colegiada – mas normalmente são apenas três jogos disputados em agosto.

“Aquelas crianças que estão em um time sub-18, não os vemos novamente até que estejam no primeiro ano, no último ano da faculdade ou na pós-graduação”, explicou Million. “Só ajuda o desenvolvimento desses jogadores ter esse ponto de contato quando são mais jovens e mantê-los em nossa cultura e jogando em nossos sistemas.”

Uma equipa sub-20 exporia os decisores do jogo a um conjunto potencialmente diferente de jogadores num ponto crítico das suas carreiras, ou forneceria mais pontos de contacto para o desenvolvimento de estrelas a partir dos seus sub-18 anos. Os jogadores aos 19 anos são diferentes dos que têm aos 17 – alguns decolam, outros podem seguir por outro caminho – mas não existe uma maneira perfeita para as seleções nacionais acompanharem esse progresso além da observação de times universitários.

“Existe um grupo quase esquecido de jogadores”, disse Nurse. “Você atende meninas de 16, 17, 18 anos e manda elas para a faculdade. E eles têm que esperar que nosso GM ou olheiros estejam nos jogos nos momentos certos e conversando com as pessoas certas.”

Tomemos Claire Thompson como um exemplo recente. A zagueira canadense não integrou a seleção sub-18 antes de partir para Princeton em 2016 e só foi vista por olheiros do Team Canada que foram enviados para observar sua companheira de equipe Sarah Fillier. Thompson foi rapidamente convidado para a seleção sub-22 e estabeleceu um recorde nas Olimpíadas de 2022 de pontos conquistados por um zagueiro.

“Imagine um jogador como esse escapando”, disse Nurse.

Também daria a oportunidade aos jogadores que são demasiado velhos para jogar nos Sub-18 e apenas fora da equipa sénior para continuar a disputar jogos importantes.

Aos 19 anos, Laila Edwards já fez história como a primeira mulher negra a jogar pela Seleção dos EUA e deve se tornar uma das caras do jogo — no devido tempo. Ela deveria estar na lista para fazer parte da escalação do campeonato mundial de 2024, mas se não estiver totalmente pronta, não terá nenhuma oportunidade na seleção nacional até o campo de treinamento anual do USA Hockey em agosto. E então ela não jogaria em competições internacionais até o Mundial de 2025, caso fizesse parte dessa escalação.

É claro que alguém como Edwards pode continuar a se desenvolver na faculdade, mas entrar em jogos internacionais competitivos apenas ajudaria seu desenvolvimento.

O desenvolvimento de jogadores não envolve mais apenas a equipe do Canadá e a equipe dos EUA. Não com a primeira temporada da PWHL oficialmente em andamento. Os juniores mundiais masculinos oferecem não apenas um dos palcos de maior prestígio para jovens jogadores de hóquei, mas também uma oportunidade de aumentar significativamente seu estoque de draft rumo ao Draft da NHL.

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Vamos considerar o TSN por um momento novamente. A rede promove os juniores mundiais como uma oportunidade de observar as futuras lendas do jogo antes que se tornem lendas. Uma promoção para os juniores mundiais de 2023 dizia: “Antes de serem nomes conhecidos, eles estavam aqui no TSN”.

As jogadoras de hóquei feminino deveriam ter a mesma oportunidade, não apenas de crescer como jogadoras, mas também de se anunciarem em um grande palco. Os fãs também merecem saber quem observar ou quem esperar que seu time favorito seja escolhido na primeira rodada do Draft da PWHL.

Então, o que vem a seguir? E como isso poderia ser?

No início, poderia ser tão simples quanto o Canadá e os EUA expandirem suas ofertas de seleções nacionais. A cada verão, as equipes sub-18 e universitárias do Canadá se enfrentam em uma minissérie. Talvez eles pudessem adicionar uma série de rivalidade para menores de 20 anos – da próxima geração – à mistura.

Ou talvez, em vez de um torneio de 10 equipes como o mundial júnior masculino, seja um número menor de equipes como um torneio das Quatro Nações, mas para a faixa etária sub-20. Talvez seja um torneio estilo Copa do Mundo com times do Canadá, dos Estados Unidos e da Europa. A última opção permitiria que jogadores importantes – como Lopušanová – de países que podem não ter jogadores Sub-20 suficientes para um elenco completo estivessem na mistura.

Ainda não se sabe como será a oferta júnior mundial feminina. O momento é ainda mais difícil de prever.

Esperamos que essas decisões sejam tomadas em breve. Porque cada ano que passa é mais uma oportunidade perdida de fazer o jogo crescer.

(Foto: Dennis Pajot/Getty Images)



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