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Revés para a NASA, pois o módulo lunar privado dos EUA enfrenta falha após 'perda crítica' de combustível

Num grande revés para a agência espacial norte-americana NASA, uma missão privada histórica para pousar na Lua enfrentava um fracasso quase certo na segunda-feira, depois que a espaçonave sofreu uma “perda crítica” de combustível, em um grande golpe para as esperanças dos Estados Unidos de colocar seu primeiro robô na superfície lunar em cinco décadas.

Fixado no topo do novo foguete Vulcan da United Launch Alliance, que estava fazendo seu primeiro vôo, o Peregrine Lunar Lander da Astrobotic decolou durante a noite da Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida, e então separou-se com sucesso de seu veículo de lançamento.

Algumas horas depois, a Astrobotic começou a relatar problemas técnicos, começando com a incapacidade de orientar o painel solar montado no topo do Peregrine em direção ao Sol e manter a bateria a bordo carregada, devido a um mau funcionamento em seu sistema de propulsão.

Embora os engenheiros tenham “improvisado” uma maneira de inclinar a espaçonave na direção certa e manter sua potência, a empresa postou no X que a mesma falha de propulsão parecia ser a causa de uma “perda crítica de propelente”.

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“Estamos atualmente avaliando quais perfis de missão alternativos podem ser viáveis ​​neste momento”, disse a Astrobotic, uma aparente admissão de que a Peregrine não alcançaria um pouso controlado na Lua como planejado.

Eles também divulgaram uma imagem tirada de uma câmera montada que mostrou grandes danos a uma camada externa da espaçonave, chamando-a de a primeira “pista visual” que reforça sua teoria de uma anomalia no sistema de propulsão, sem entrar em detalhes sobre sua natureza.

O Peregrine deveria chegar à Lua e, em seguida, manter uma órbita por várias semanas antes de pousar em uma região de latitude média chamada Sinus Viscositatis em 23 de fevereiro.

Até agora, uma aterragem suave no vizinho celeste mais próximo da Terra só foi conseguida por um punhado de agências espaciais nacionais: a União Soviética foi a primeira, em 1966, seguida pelos Estados Unidos, que ainda é o único país a colocar pessoas na Lua.

A China pousou com sucesso três vezes na última década, enquanto a Índia foi a mais recente a alcançar o feito no ano passado.

– Girar para privado –

Os Estados Unidos estão a recorrer ao sector comercial para estimular uma economia lunar mais ampla e enviar o seu hardware a uma fracção do custo no âmbito do programa Commercial Lunar Payload Services (CLPS) – mas o aparente fracasso da Astrobotic pode levar a críticas à nova estratégia.

O administrador da NASA, Bill Nelson, entretanto, dobrou a aposta, elogiando o sucesso do foguete Vulcan da ULA em sua viagem inaugural, que manteve a taxa de sucesso de 100 por cento da empresa em mais de 150 lançamentos.

“O voo espacial é uma aventura ousada e a @astrobotic está progredindo nas entregas de CLPS e Artemis. A @NASA continuará a expandir nosso alcance no cosmos com nossos parceiros comerciais”, disse Nelson no X.

A NASA pagou à Astrobotic mais de US$ 100 milhões, enquanto outra empresa contratada, a Intuitive Machines, com sede em Houston, pretende lançar em fevereiro e pousar perto do pólo sul da Lua.

A agência espacial espera utilizar essas missões para sondar o ambiente lunar, abrindo caminho para que o seu programa Artemis envie astronautas à Lua no final desta década, em preparação para futuras missões a Marte.

– A falha acontece –

O pouso controlado na Lua é desafiador, com cerca de metade de todas as tentativas falhando.

Na ausência de uma atmosfera que permita o uso de pára-quedas, uma nave espacial deve navegar por terrenos traiçoeiros usando apenas os seus propulsores para retardar a descida.

As missões privadas de Israel e do Japão, bem como uma tentativa recente da agência espacial russa, terminaram todas em fracasso – embora a agência espacial do Japão esteja prevista para meados de Janeiro a aterragem do seu módulo de aterragem SLIM lançado em Setembro passado.

Além dos instrumentos científicos que transportava para a NASA, o Peregrine contém cargas mais coloridas pagas por clientes privados, como um Bitcoin físico, bem como restos mortais cremados e DNA, incluindo os do criador de Star Trek, Gene Roddenberry, do lendário autor de ficção científica Arthur C. Clarke e um cachorro.

A Nação Navajo, a maior tribo indígena da América, opôs-se ao envio de restos mortais humanos para a Lua, chamando-o de profanação de um espaço sagrado. Embora lhes tenha sido concedida uma reunião de última hora com funcionários da Casa Branca e da NASA, as suas dúvidas foram finalmente ignoradas.

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